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 Notre première destination fut le parc national des Everglades ("marécages éternels"). 6070 km2 de marécages faisant de ce lieu la plus grande zone subtropiciale des Etats-Unis et le 3ème plus grand parc des Etats-Unis après ceux de Yellowstone et Death Valley. Au contraire de bien des parcs nationaux américains, les Everglades n'ont à première vue rien de spectaculaire. Pour comprendre la fascination de ces lieux, il faut prendre le temps d'en découvrir la faune et la flore. Les Everglades sont d'avantage une zone de protection d'un eco-système très fragile. Il existe au moins 800 espèces protégées: des oiseaux, des poissons en abondance, des amphibiens, des reptiles dont le crocodile et l’alligator, des lézards et des serpents, des quantités d’insectes pour faire fonctionner le système, et une vie végétale abondante adaptée au mélange complexe d’eau douce et d’eau de mer. 

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 J'ai été fascinée par la diversité des paysages: une partie agricole lorsque l'on rentre dans le parc, marécages, forêts de pins et de cyprès, la présence d'herbe-scie (des hautes herbes coupantes).

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C'est aussi le plus grand éco-système de mangroves du pays. La mangrove constitue la principale défense de la Floride face à la force destructrice des ouragans, en absorbant les inondations et en empêchant l'érosion côtière. En 2005, trois cyclones avaient touché les Everglades (Katrina, Rita et Wilma)

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Décembre à Mars est le moment de l'année le plus sec, avec des températures raisonnables et supposément moins de moustiques. Ah Ah Ah..... cela me fait bien rire!! Si nous devions retenir une chose de notre passage dans les Everglades, c'est bien les moustiques!!! Nous avons été DEVORES. Coline avait plus de 40 piqûres sur le dos de sa main!! Complètement dément. C'est simple, nous ne pouvions pas restés dehors sans avoir une moustiquaire portative :-) 

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 Et dire que je me suis moquée de ces filets mis en vente dans les magasins locaux... On n'a finalement pas hésité longtemps à s'en procurer!! J'aurai aimé trouver des combinaisons intégrales tellement la situation était insupportable! Ces salles bêtes nous poursuivaient même dans les toilettes, où nous étions alors totalement vulnérables et à leur merci :-(

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 Les moustiques des Everglades sont sacrément voraces!! Nous avions beaux être couverts de la tête aux pieds, avec une bonne dose de produits anti-moustiques par desssus, et nous nous débrouillions pour nous faire quand même piquer. Vraiment incroyable!

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 Nous avons appris que ce sont dans les Everglades que sont testés les nouveaux produits anti-moustiques!! Je peux tout à fait comprendre pourquoi!

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Nous avions amené les quelques cadeaux du calendrier de l'avant qu'Oma avait préparés et ces paires de chaussettes hautes ne pouvaient pas mieux tomber! Ce fut une vraie bénédiction! Les pauvres filles, elles ont été défigurées par les piqûres!

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Voici notre site pour nos trois premiers jours dans les Everglades. Je comprends un peu mieux maintenant pourquoi nous n'avons eu aucun problème à réserver un emplacement ! (tellement les moustiques ont été mauvais)

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 Nous avons décidé de tous dormir dans la même tente pour éviter les déplacements et l'ouverture des tentes qui à chaque fois amenait des dizaines de nouveaux moustiques affamés. Ce fut notre refuge !!! Une routine s'est rapidement mise en place. Dès le repas terminé, nous nous précipitions dans la tente et commencions par 15mn d'éradication de moustiques. Les parois de la tente sont maintenant couvertes de sang mais qu'importe, nous n'avions pas vraiment le choix. Après s'être assurés qu'il n'y avait plus aucun survivants, nous pouvions commencer notre soirée, recroquevillés les uns sur les autres. C'est parti pour une heure de jeux, histoires, chansons, câlins et batailles d'oreillers!

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Mis à part les moustiques, le camping était très agréable, avec notamment des panneaux solaires pour faire chauffer l'eau des douches.

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 Les environs étaient aussi de toute beauté!

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Nous avons eu le droit à jolis couchers de soleil.

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Avec ce problème de cohabitation avec les moustiques,  nous n'avons malheureusement pas pu faire de randonnées parmi les différents sentiers existants. C'était pourtant tellement tentant! Nous avons bien tenté une visite éclair de l'Eco Pond. Nous sommes sortis de la voiture pour rentrer aussitôt tellement c'était intenable!

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Les services des parcs nationaux offrent des programmes de super qualité pour impliquer les enfants et leur permettre d'approfondir leurs connaissances. Leur motto : "explore, leran and protect". Les filles ont chacune reçu un carnet d'activités qu'elles devaient soigneusement remplir. Les exercices étaient extrêmement intéressants et avec LJ nous avons nous même appris pleins de choses. 

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Une fois remplis, nous sommes retournés voir le ranger qui leur a posé tout un tas de questions pour s'assurer qu'elles avaient bien retenu les différentes info.

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 Une fois le "test" passé, elles ont eu le droit à la cérémonie de remise de badge! Les voici officiellement Junior Ranger!! C'était vraiment une super expérience.

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 Nous nous sommes limités aux activités autour du centre d'informations de Flamingo, la partie des Everglades qui se trouve tout au sud. Voici une photo aérienne de la marina où nous avons passé la plus claire partie de notre temps. C'est dans ce petit port que nous avons vécu nos plus belles expériences de cette partie du séjour: lamantins, crocodile, balade en canoé, balade en bateau dans les marais...

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 Nous avons observé plusieurs nids dans des endroits insolites.

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 La végétation emblématique du sud... palmiers et mousse espagnole!

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Ah, nos premiers lamantins!! Ces mammifères herbivores surnommés vaches de mer sont vraiment impressionnants. Pesant en moyenne 500kg, ils se déplacent vraiment très lentement. Ils ont besoin de vivre dans des eaux peu profondes et chaudes (plus de 20 degrés). Bien qu'il n'ait aucun prédateur, l'expansion humaine a réduit son habitat dans les marais côtiers et beaucoup d'animaux sont blessés par les hélices des bateaux.

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Les filles en train de courir après les mouettes qui se déplaçaient d'un ponton à un autre dans l'espoir d'un peu plus de tranquillité :-)

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 Les crocodiles et alligators... ce sont un peu l'équivalent des chats en France! On en voyait de partout!!

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Un "petit" crocodile qui passe dans le port!

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 Puis le canoé! Une sortie très attendue par les filles !! Avec du recul, c'était bien sympa mais les premières 30mn ont plutôt été tendues, essayant de maîtriser le navire. Nous n'étions pas très coordonnés avec lj et cela nous a valu quelques petits moments de tension générale! Mais heureusement vite oublié 

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Le lendemain, on a opté pour une sortie découverte des marais d'1h30 en bateau. C'est là que nous avons réalisé à quel point nous étions passés à côté de pleins de choses lors de notre sortie canoe. Le guide nous a notamment montré de nombreux oiseaux et crocodiles.

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 Au moment de plier le camp pour une nouvelle destination, Abi s'est fait une copine! 

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 Et puis juste avant de reprendre la route, nous décisons de passer une dernière fois à la marina... Et sous nos yeux, on voit un héron plonger dans l'eau et ressortir avec un énorme boule. Etant de loin, nous voulions savoir de quoi il s'agissait. En nous approchant de l'oiseau, nous l'avons fait fuir mais il nous avait laissé sa proie :-) Cette boule était en fait un poisson-globe (puffer fish). Ces poissons sont recouverts de pics et se mettent à gonfler lorsqu'ils se sentent menacés. Je me demande bie comment le héron aurait pu l'avaler !

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Les filles étaient toutes fières d'avoir pu assister à cette pêche et se sont empressées d'aller signaler cette observation au ranger. Munies de leur badge, elles se sont faites une joie transmettre leur aventure. Nous finissons notre séjour aux Everglades sur une bonne note, mais nous sommes aussi ravis de quitter les moustiques!

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Nous reprenons donc tranquillement la route. Les arrêts sur l'autoroute sont assez atypiques, avec des sortes de zones de loisirs où l'on peut pêcher et 

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 Une petite pause déjeuner...

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 Une horde d'oiseaux était déjà prête pour le second service :-) Un peu flippant quand même...

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 Les crocodiles font tellement partie du décor en Floride, que l'on peut même en voir sur les aires de repos :-) Nous commencions à être bien habitués à ces petites bêtes, n'étant même plus surpris par leur présence dans de tels lieux. 

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Nous voilà prêts à découvrir Fort Myers, notre deuxième étape...